(CNN Español) — Sin perder la sonrisa, Kim Phuc atendió a cada una de las personas que acudieron al Instituto Interamericano de Derechos Humanos en Costa Rica para escuchar su testimonio y pedirles un autógrafo. “Te admiro mucho”, “gracias por tu mensaje de paz”, escuchamos entre quienes le pidieron que firmara la primera edición en español de su libro “La ruta del fuego, memoria de la esperanza”, que lanzó Phuc. en este país a mediados de abril.

Es el 51 aniversario de la imagen icónica que capturó el horror de la guerra de Vietnam y sigue siendo uno de los símbolos de la tragedia de las víctimas del conflicto que el mundo no pudo detener.

“Mi nombre es Kim Phuc, significa felicidad en oro, y esa era mi vida en ese momento”, dice en el libro, relatando sus primeros años en el pueblo de Trang Bang en Vietnam del Sur. La ciudad, a unos 40 km de Ciudad Ho Chi Minh, antigua Saigón, había sido ocupada por fuerzas comunistas de Vietnam del Norte y del Sur, que desde 1955 hasta 1975 libraron una guerra, apoyada por la Unión Soviética y China, contra el gobierno anticomunista. de Vietnam del Sur, apoyado por Estados Unidos y otros aliados. No hubo enfrentamientos directos entre superpotencias, un sello distintivo de la Guerra Fría, pero el costo humano fue colosal. Según diferentes estimaciones, el conflicto ha causado alrededor de 1 millón de muertos civiles.

Conduciendo por Costa Rica para presentar el libro, Phuc le dijo a CNN que todo cambió en momentos fatales el 8 de junio de 1972.

El fotógrafo de Associated Press (AP) Nick Ut capturó el momento de horror y angustia. En ese momento, Ut tenía 21 años. Ahora la acompañó en la presentación del libro.

Crédito: EZEQUIEL BECERRA/AFP vía Getty Images

La icónica imagen, conocida como ‘la niña del napalm’, muestra su rostro roto por las lágrimas, desnuda, corriendo con otros niños y varios soldados del ejército de Vietnam del Sur desorientados, tratando de escapar del bombardeo con esta sustancia inflamable, a base de gasolina en estado gel. . Phuc tenía nueve años en ese momento.

Ella dice que todavía recuerda lo que estaba pensando: «Dios mío, estoy agotada, voy a ser fea, no voy a ser normal y la gente me verá diferente». Agrega que estaba aterrorizada y salió corriendo de ese fuego gritando «nóng quá, nóng quá, mucho calor, mucho calor».

El napalm hizo estragos especialmente en el lado izquierdo de su cuerpo, y dice que “todos los que corrían detrás de mí se asombraban al ver mi cuello, mi espalda y mi brazo. Toda mi piel se había desprendido como alguien que se quita un traje de baño”, recordó.

En el libro explica que no fue hasta años después que supo que no se trataba de un incendio cualquiera. “El agua hierve a 100°C, un edificio en llamas alcanza su punto máximo, temperaturas entre 650°C y 815°C, el napalm se quema a casi 3000°C”, escribe Phuc. La fotografía de Ut, un instante suspendido en el tiempo, que se queda en la memoria como una huella de los horrores de la guerra, ganó el premio Pulitzer en 1973.

Del dolor al perdón y la esperanza

Kim Phuc ahora reside en Canadá y preside una fundación que lleva su nombre, The Kim Foundation International. Desde allí ayuda a niños víctimas de conflictos bélicos, apoyando el funcionamiento de escuelas, hospitales y orfanatos y desde 1997 es embajadora de buena voluntad de la Unesco. Y dice que en julio de 2022 acompañó a 236 refugiados de guerra de Ucrania en un vuelo de Varsovia a Canadá.

Intercalando palabras en inglés y español que aprendió en Cuba, Phuc explica que odiaba la foto porque era un recuerdo de mucho dolor emocional y físico, además de que la avergonzaba por estar desnuda. Pasó 14 meses en el hospital después del atentado y desde entonces ha tenido constantes procedimientos para regenerar su piel.

Kim Phuc vivió en Cuba durante seis años, donde conoció a su esposo Toan Bbui, también vietnamita. En 1992, de vuelta de Rusia, donde habían pasado su luna de miel, hicieron escala en Canadá y se quedaron allí.

La actual activista por la paz dice que siempre se ha preguntado “¿por qué yo? ¿De qué sirve?”, hasta que, apoyada en su fe cristiana, decidió “abrazar” la foto y convertirse en promotora de paz, porque aprendió a perdonar.

“Me convertí en mamá y cuando abracé a mi hijo Thomas, miré la foto y pensé que tenía que hacer algo diferente en este mundo, para que mi hijo no sufra como yo y tenga la libertad de disfrutar la vida. » Esto es parte del mensaje de reconciliación y paz que difunde en su libro y en sus viajes por diferentes países.

Una conexión especial para siempre

El 8 de junio de 1972, Nick Ut estaba en la autopista 1, una de las carreteras más bombardeadas durante la guerra, cerca de Trang Bang. Dos aviones estadounidenses acababan de lanzar varias bombas de napalm. Según le dijo a CNN durante su visita con Phuc a Costa Rica, había venido a las oficinas de la Autoridad Palestina en lo que era Saigón, para solicitar un trabajo luego de que su hermano fuera asesinado en 1965. Durante el mismo conflicto por el Vietcong, fueron también conocido por los rebeldes comunistas en el sur y el norte de Vietnam. Su hermano también trabajaba para la AP.

Crédito: EZEQUIEL BECERRA/AFP vía Getty Images

Ya llevaba unos cuatro años como fotógrafo de guerra cuando, en las afueras de Trang Bang, registró la imagen que se convirtió en símbolo de las atrocidades de las guerras y lo vinculó para siempre a Phuc.

Ella dice que una vez que tomó la foto, dejó la cámara a un lado y trató de salvar a la niña, quien gritaba «muy caliente, muy caliente, por favor ayúdenme» para que recibiera tratamiento médico. Está seguro de que sin su ayuda, habría muerto.

Para Phuc, Ut es su héroe, y “todo lo que sé sobre lo que pasó ese día y los días siguientes, se lo debo a él. Sus recuerdos se convirtieron en mis recuerdos cuando me desmayé», y Ut agrega que ella, que lo llama tío Ut, y sus padres siempre dicen «gracias por ayudar a Kim». Los dos a menudo viajan juntos para compartir el mensaje de paz y perdón.

el libro en español

Mauricio Ortiz, exembajador de Costa Rica en Canadá, dijo a CNN que en 2021 conoció a Kim Phuc y tras enterarse de que su libro no tenía una versión en español, decidió impulsar el proyecto, que contó con el aporte de varios profesionales costarricenses. “Descubrí la maravillosa persona que es Kim y cómo es capaz de tocar los corazones de las personas que conoce con su testimonio”, explicó.

Durante su visita al país, la activista y fotógrafa visitó escuelas, la Unidad de Quemados del Hospital Nacional del Niño y la Cancillería, donde también se presentó el libro. Además, visitaron varias zonas turísticas, como la finca cafetalera Volcán Azul, en Alajuela, provincia vecina a San José, que envasa una edición especial del grano bajo el nombre “Ruta del Fuego Kim Phuc Phan Thi”.

“Cuando veas a esta niña corriendo por el camino, no la veas con dolor, llorando de miedo y dolor, mírala como es ahora, una madre, abuela y sobreviviente que pide paz”, resumió Phuc Phan.

Fito Saenz Olvera